El principio de la ingeniería en estructuras, para una zona sísmica es simple: “Los terremotos no matan a la gente, las estructuras si lo hacen”.
Como era de esperar, cuando los grandes terremotos ocurren en lugares remotos con poca población, el número de víctimas humanas a menudo cerca de cero con un impacto económico mínimo. Cuando los grandes terremotos ocurren en lugares desarrollados, los resultados son mucho más variables. En lugares como California, Chile, Japón o Nueva Zelanda, el número de muertos es generalmente pequeño, pero en otros lugares (China, Pakistán, Haití) la tasa de mortalidad suele ser muy alta, porque las viviendas no son tan resistentes a los terremotos.
Los terremotos desde 1900 con número de muertos
Las pérdidas económicas tienden a ser más grandes para los lugares con bajas tasas de mortalidad, pero expresado como un porcentaje del Producto Nacional Bruto (PNB), el impacto para estos sitios generalmente sigue siendo pequeño. Cuando la tasa de mortalidad es alta, el costo en dólares es generalmente bajo, pero astronómicamente es un gran porcentaje del PNB. Por ejemplo, las pérdidas directas causadas por el terremoto de 1989 en Loma Prieta en San Francisco fueron de US$ 8,0 billones de dólares, pero esto fue sólo una pérdida de 0,2% en el PNB de los EE.UU.. Por el contrario en el terremoto en Puerto Príncipe, Haití, costó US$ 7,9 billones de dólares, lo que represento una pérdida del 120% del PNB.
Sin embargo, sabemos que regiones son propensas a sismos en el mundo, también sabemos cómo tener buenos materiales de construcción y como diseñar y construir estructuras resistentes a los terremotos. Entonces, ¿cuál es el problema?
Cuando las tasas de mortalidad terremotos son muy altas, es porque hemos construido muchas estructuras que colapsan y matan a sus habitantes, incluso cuando se producen terremotos moderados. Construimos rápido, pensando que se está haciendo un gran trabajo. Después de todo, estamos proporcionando vivienda como parte del proceso de urbanización mundial. Sin embargo, yo diría que todavía estamos construyendo demasiadas estructuras que se convertirán en tumbas porque se derrumbarán y mataran gente.
Roger Bilham, profesor de Ciencias Geológicas en la Universidad de Colorado en Boulder, ha identificado las megaciudades que se ven amenazados por una gran catástrofe. Estos incluyen Bogotá, El Cairo, Caracas, Dhaka, Islamabad, Estambul, Yakarta, Karachi, Katmandú, Lima, Manila, Ciudad de México, Nueva Delhi, Quito y Teherán.
Para asegurarnos de no dejar, un legado inaceptable de calidad de edificación, para la próxima generación, la velocidad y el costo de las nuevas construcciones deben ser equilibrados por la cautela en el proceso de planificación y de diseño. El diseño sísmico puede aumentar la carga de trabajo, pero es demasiado importante como para ignorarlo, especialmente en áreas que experimentan rápido crecimiento poblacional y económico.

¿Cuánto costaría?

Utilizando datos del Banco Mundial y algunas suposiciones simples que podemos estimar la necesidad anual de viviendas en las regiones propensas a terremotos. El crecimiento de la población en regiones sísmicas es de aproximadamente 53million – cerca de la población del Reino Unido – por año. Estas personas necesitan un hogar. Si asumimos un promedio de 100m2 para alojar a cinco personas a un costo de cinco veces el ingreso anual promedio estimado de £ 6,300 el presupuesto anual de nueva construcción podría estar en la región de £ 334billones.
Si pudiéramos destinar tan solo 0,1% del costo de la construcción anual, a la promoción de la seguridad contra terremotos que ascendería a  £ 6.30 por nueva persona por año. Si extendemos el dinero aún más durante la actual población mundial total el costo sería de tan sólo siete peniques por persona al año.
¿Por qué no vamos a encontrar muchos siete peniques, necesarios para hacer una diferencia?
No hacerlo envía un mensaje desagradable a la siguiente generación: que la planificación anticipada y el reconocimiento de las consecuencias de su legado, no tienen importancia en ciertos lugares.
Los ingenieros pueden hacer la diferencia. ¿Qué tal:
1. Formación para lanzar campañas de reducción del riesgo de desastres,
2. Inclusión de ingeniería sísmica en cada plan de estudios de cada curso de ingeniería civil y de estructuras,
3. Tomar en serio la implementación (albañiles, carpinteros, fijadores de acero, soldadores, propietarios, responsables políticos, funcionarios gubernamentales, estudiantes nuevos, los practicantes de ingeniería y arquitectura),
4. El desarrollo de una aplicación para el diseño sísmico de estructuras típicas (sabemos que los teléfonos móviles se están convirtiendo en omnipresentes en todo el mundo en desarrollo y esto aumentaría la accesibilidad a la información y conocimientos de diseño sísmico),
5. Crear alianzas con operadores de telefonía móvil para recoger las donaciones de sus clientes para financiar esto.
Autor:  Kubilay Hicyilmaz
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